Raccourcis

    La naissance de la « Côte d'Azur »

    La ville balnéaire hautement Instagrammable de Menton est peut-être moins connue que ses voisines azuréennes, mais elle – avec Nice – a joué un rôle déterminant dans l'établissement de la Côte d'Azur comme probablement la plus ancienne destination de vacances d'hiver au monde. Jean Cocteau a peint ses célèbres fresques d'amour ici, et Les nobles anglais ont planté des jardins exotiques autour de villas à l'italienne ombragées de palmiers.

    Tribus et Romains

    Les traces d'occupation remontent à environ 3000 ans, mais jusqu'à la fin du XVIIIe siècle, la région connue plus tard sous le nom de Côte d'Azur était une région isolée et pauvre, connue principalement pour la pêche, les oliveraies et les fleurs utilisées en parfumerie. Les peuples tribaux aujourd'hui appelés « Ligures » furent les premiers habitants connus de la Côte d'Azur à l'époque historique.

    On ne sait pas grand-chose de ces aborigènes, seulement qu'ils ont construit des villages fortifiés, notamment sur le site des Nice modernes. Quelques siècles plus tard, les Grecs venus du surpeuplement Phocée déménagé, d'abord à Massilia (Marseille), puis direction Hyères et Nice, comme ils avaient tendance à le faire partout où il y avait une chance d’industrie ou de commerce.

    Les Grecs ont apporté la vigne (en informant soigneusement les premiers habitants de ce qui pouvait être extrait des plants sauvages indigènes de la région), ainsi que les olives et d'autres produits de leur civilisation avancée. Les Celtes, qui s'enracinaient en même temps aussi loin au sud que sur la Riviera, préféraient les collines plus sauvages au-dessus de la côte – et les raids plutôt que le commerce.

    Les habitants des terres situées le long de cette bande côtière étaient habitués à agir indépendamment du contrôle « central ». L'occupation forcée des Romains – commémorée par le trophée à La Turbie— constituait une exception importante, mais même à cette époque, le nombre d'occupants était faible et ils avaient une tâche spécifique : défendre les accès romains et les routes commerciales, sans se soucier guère des habitants locaux.

    Après la retraite romaine et avant le XVIIIe siècle, les poches de terres habitées étaient minuscules comparées aux vastes étendues de collines rocheuses et broussailleuses et aux estuaires marécageux des rivières. Les communautés étaient isolées. Les moustiques rendaient tout le monde fou et les déplacements étaient dangereux et lents (peu de choses ont changé).

    C’était avant tout un endroit ennuyeux, pauvre et inculte, délabré et négligé du monde extérieur. Il attendait d'être « secouru ». Divisée entre sphères d’influence française et « italienne », elle n’était pas une société cohérente, même au sein de ses frontières controversées. Puis sont venus les Britanniques pour transformer la région et créer la « French Riviera » telle que nous la connaissons…

    Comment les Britanniques ont transformé la Côte d'Azur

    Au XVIIIe siècle, le goût des voyages se développe au sein de l'aristocratie anglaise, notamment pour passer l'hiver sur la Côte d'Azur. Considéré comme un jardin d'Eden, le sud de la France était aussi la « route » naturelle vers l'Italie et sa culture, un lieu à la mode parmi les élites.

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    Cette migration saisonnière des classes supérieures anglaises fut rapidement copiée par d’autres élites européennes, toutes en quête d’un hiver doux. Au début du XIXe siècle, l'argument de la santé est apparu : les gens se rendaient dans ces stations d'hiver pour se soigner.

    Le XVIIIe siècle crée la station d'hiver et le XIXe siècle la scelle.

    Le premier voyageur britannique à décrire les bienfaits de la région pour la santé fut le romancier Tobias Smollett, qui a visité Nice en 1763 alors que c'était encore une ville italienne au sein de la Royaume de Sardaigne. Il a attiré l'attention de l'aristocratie britannique sur Nice et son climat hivernal chaud avec 'Voyages à travers la France et l'Italie (en particulier Nice)", écrit en 1766. C'est un très amusant carnet de voyage sous forme de lettres, dans lesquelles il tomba amoureux de Nice, prévoyait les mérites de Cannes (alors petit village) comme station thermale , et a envisagé les possibilités du Routes des corniches. Peu de temps après sa publication, des Britanniques malades ont commencé à se rendre sur la Côte d'Azur, faisant ainsi de celle-ci la première station de villégiature d'hiver au monde.

    Presque aussitôt, le médecin écossais John Brun a repris cette idée et est devenu célèbre pour avoir prescrit ce qu'il a appelé la « climatothérapie » : un changement de climat, pour guérir une variété de maladies. En 1780, il publie son 'Éléments de médecine», qui fut pendant un temps un texte influent. Il expose ses théories, souvent appelées le « système de médecine brunonien », qui conçoivent essentiellement toutes les maladies comme une question de surstimulation ou de sous-stimulation. Le soi-disant controversé et simpliste «Théorie brunonienne» dictait que toutes les maladies se répartissaient en deux catégories : celles causées par l’absence de stimulus et celles provoquées par un excès de stimulus. Lui et ses contemporains considéraient le climat méditerranéen comme offrant une variété considérable d'environnements toniques et sédatifs.

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    Poursuivre sur cette lancée, médecin britannique John Bunnell Davis a écrit son livre de 1807, "L'histoire ancienne et moderne de Nice'. C'est devenu une autre voix qui plaidait en faveur de l'effet curatif de la Côte d'Azur sur la maladie. Il a écrit, « Qui peut douter un instant que la santé soit plus susceptible de revenir lorsque le chemin qui mène à son acquisition est semé de fleurs ; quand le fardeau douloureux qui accable l’âme est allégé par des occupations agréables, et quand l’inquiétude est échangée contre de la patience et de la résignation ?

    Cette théorie a dominé la pensée médicale européenne pendant environ un siècle, jusqu'à la fin des années 1800, et toute la côte méditerranéenne est devenue une sorte de station thermale d'hiver pour les malades de toutes sortes de maladies (en particulier la tuberculose, qui tuait une personne sur six en Angleterre). Une fois Napoléon vaincu en 1815 et la paix régnant sur le continent, les Britanniques en particulier commencèrent à affluer vers Nice, principalement pour leur santé, et toujours en hiver.

    François-Joseph-Victor Broussais, célèbre médecin français, devint très populaire au début des années 1820 ; sa théorie médicinale était basée sur la théorie brunonienne. L'historien français Paul Gonnet a noté que les médecins envoyaient « sur nos côtes, une colonie de femmes anglaises pâles et apathiques et de fils de nobles apathiques proches de la mort ».

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    La popularité de la Côte d'Azur a encore explosé lorsque le médecin britannique James Henry Bennet a commencé à promouvoir le climat de Menton comme une panacée en matière de santé. Bennet avait étudié la médecine à Paris et, après avoir travaillé comme médecin pendant 25 ans, avait contracté ce qu'il s'était auto-diagnostiqué. tuberculose (c'était avant qu'ils sachent que la cause était une bactérie). En 1859, il affirmait s'être rendu à Menton pour «… mourir dans un coin tranquille, comme un habitant blessé de la forêt» (mais il est plus probable qu'il connaissait la théorie brunonienne et qu'il soit allé se faire soigner). Mais au lieu de cela, sa santé s'est grandement améliorée et il s'est rendu en Italie l'année suivante, mais a constaté que « l'état insalubre des grandes villes de cette terre classique annulait le bien obtenu précédemment ». Peu impressionné par l'Italie, il retourne à Menton et ouvre un cabinet médical.

    Une fois complètement guéri, il retourna en Angleterre pour faire connaître Menton à ses patients. La nouvelle s'est répandue rapidement, notamment parmi les patients notables de Bennet. Robert Louis Stevenson et La reine victoria. Dès lors, il passe chaque hiver à Menton.

    Son livre de 1861 'Hiver et printemps au bord de la Méditerranée» a rapidement accru la popularité de Menton (alors appelée « Mentone ») en tant que destination. Bennet a estimé que le climat chaud et sec de la Côte d'Azur ainsi qu'un régime alimentaire approprié guérissaient les malades de la tuberculose. Il a ensuite été traduit dans d'autres langues et publié dans d'autres pays, attirant ainsi tout le monde, des Allemands aux Américains, à Menton. D’autres médecins se joignirent bientôt au chœur.

    Alors que Lord Brougham avait récemment mis Cannes sur la carte Pour les membres soigneusement sélectionnés de la haute société londonienne, le lectorat du livre de Bennet était très répandu et créait un afflux massif de tourisme. De nombreux aristocrates, pour la plupart souffrant de divers problèmes de santé, affluèrent vers la Côte d'Azur dans l'espoir de guérir. Sans aucun doute, plus d'une victime de la « consommation » souffrait d'asthme plutôt que de tuberculose, et s'éloigner du froid, de l'humidité et du smog des villes britanniques aurait été tout le « remède » dont ils avaient besoin.

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    Menton conserve aujourd'hui le même charme

    En 1882, La reine victoria a suivi les conseils de Bennet et est venu pour des vacances prolongées, ouvrant les vannes à la famille royale et à la haute société. Elle lui est ensuite venue huit fois et a raconté à ses amis à quel point elle aimait la région.

    À la suggestion de la Reine, Winston Churchill a choisi de peindre ses paysages, et de nombreux écrivains de voyage célèbres du XIXe siècle (tels que Robert Louis Stevenson, Somerset Maugham, Scott Fitzgerald, Ernest Hemingway, HG Wells, Edith Wharton, Louisa May Alcott et Aldous Huxley) ont commencé à écrire à ce sujet.

    Des chemins de fer ont été construits, de grandes villas ont remplacé les fermes en pierre et des voitures ornées transportant des ducs et des princes ont commencé à apparaître le long des hautes routes côtières au-dessus de la mer étincelante. Peu de temps après, la Côte d'Azur est devenue célèbre aux États-Unis comme lieu de vacances haut de gamme et glamour pour les célébrités et la jet-set.

    Tout au long du XXe siècle, les Américains ont encore transformé la Côte d'Azur, nombre des auteurs et stars de cinéma américains les plus célèbres y séjournant ou s'y installant. Superstar Grace Kelly a épousé le prince de Monaco, Rita Hayworth a rencontré et épousé un prince ici, Sean Connery a acheté une villa à Nice et filmé des scènes de « Never Say Never » dans la vieille ville de Menton, et des Américains riches ou célèbres y passaient leurs vacances.

    Sans l’influence des riches Britanniques et Américains, la Côte d’Azur ne serait pas ce qu’elle est aujourd’hui.

    Les Français ont finalement découvert la région comme lieu de vacances bien après les anglophones et ont finalement commencé à construire des maisons de vacances et des immeubles d'appartements plus petits le long de la côte. Aujourd'hui, la Côte d'Azur est un mélange peuplé de touristes, d'expatriés anglophones et de Français.

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